ארה״ב פועלת לצמצום התלות במתכות נדירות מסין

משרד ההגנה האמריקני ישקיע מיליונים בשלוש חברות מקומיות הכורות מתכות אדמה נדירות, החיוניים ליצירת מוצרי הייטק. בשנים האחרונות ייבאה ארה״ב כמעט 80% מחומרים אלה מסין, היצרנית הגדולה בעולם

מכרה האדמות הנדירות של MP Materials בקליפורניה, מוקדם יותר השנה. צילום: REUTERS/Steve Marcus

משרד ההגנה האמריקני הכריז בשבוע שעבר כי ישקיע מיליונים בשלוש חברות אמריקניות הכורות מתכות אדמה נדירות, במאמץ לצמצם את התלות בסין, היצרנית הראשית של חומרי גלם אלה, החיוניים ליצירת מוצרי הייטק. החוזים נחתמו תחת חוק הייצור לצרכי ביטחון, ״כחלק מהאסטרטגיה של ארה״ב להבטיח אספקה מאובטחת ואמינה של מינרלים קריטיים״, באופן שיחזק את שרשרת האספקה המקומית, כך לשון ההודעה.

אחת החברות היא MP Materials הקליפורנית, המחזיקה בבעלות על מכרות האדמות הנדירות הגדולים ביותר מחוץ לסין, וחתמה על חוזה בסך 9.6 מיליון דולר עם משרד ההגנה על מנת להקים מפעלי עיבוד מקומיים. הסכמים בסכומים נמוכים יותר נחתמו עם חברת TDA Magnetics (2.3 מיליון דולר) אף היא מקליפורניה, וחברת הכרייה העירונית של סן מרקוס, טקסס (860 אלף דולר).

המונח ״אדמות נדירות״ (או מתכות אדמה נדירות) מתייחס לקבוצה של 17 מתכות שלהן תכונות כימיות ספציפיות כמו מגנטיות גבוהה וכן תכונות אופטיות ייחודיות, מה שהופך אותן לחשובות מאוד עבור זיקוק נפט, מוצרי טכנולוגיה ומוצרים רפואיים. מכון דוידסון מציין כי נעשה שימוש במתכות אלו בטלפונים חכמים, טלוויזיות, מנורות לד, מצלמות, מכשור רפואי ועוד. בנוסף, לאדמות נדירות שימושים צבאיים נרחבים, כחלק מחומרים גרעיניים על נושאות מטוסים וצוללות, מגנטים עבור טילים מדויקים ותחמושת, ומרכיב בסגסוגות המשמשות לייצור מנועים.

על פי ידיעה באתר South China Morning Post, סין היא היצואנית הגדולה בעולם של אדמות נדירות, והיוותה כ-63% מהייצור העולמי שלהן בשנת 2019. בשנים האחרונות ארה״ב ייבאה כמעט 80% מהאדמות הנדירות שלה מסין, אך הכמות הנרכשת צנחה מאוד השנה. כבר בשנת 2017 חתם נשיא ארה״ב, דונלד טראמפ, על צו נשיאותי לתמיכה ממשלתית בתעשייה המקומית של אדמות נדירות, וציין שהתלות האמריקנית בסין בתחום זה היא ״מדאיגה במיוחד״.