יהודה ארזי- איש ההעפלה והרכש

בימים אלה נחנך שלט הנצחה לזכרו של יהודה ארזי ליד מלון רמת-אביב לשעבר בתל-אביב. האיש המרתק הזה היה אחד מארבעת האנשים שהעריך בן-גוריון בתרומתם להקמת המדינה

באדיבות ארכיון ההגנה, משרד הביטחון

יהודה ארזי היה  מבכירי ה"הגנה", עמד בשנים שלפני קום המדינה בראש מבצעים רבים ונועזים של העפלה ורכש. מספר שנים שירת כקצין במשטרת המנדט הבריטי בארץ. תפקידו זה שימש הסוואה לפעולותיו למען ארגון ה"הגנה".

בשנת 1933 מונה לחקור את פרשת רצח ארלוזרוב. במהלך החקירה השתכנע ארזי שאברהם סטבסקי, שהואשם ברצח, חף מפשע, בעוד אנשי "ההגנה", אתם היה בקשר במסגרת תפקידו הכפול, היו משוכנעים שסטבסקי הרוויזיוניסט אשם ברצח. ארזי סייע לצוות ההגנה של סטבסקי, מה שהוביל לקרע בינו לבין אנשי "ההגנה", ולפרישתו מהמשטרה. עם פרישתו מהמשטרה בשנת 1934 החל לעבוד בחברת "פרדס" לייצוא פרי הדר ומטעמה נסע עם משפחתו לפולין. משם הבריח בתוך מכבשים נשק ומכונות לייצור כדורים.

לאחר שהיה בצוות ההקמה של  ארגון הש"י  ("שרות הידיעות"), שהיה הבסיס לשרותי המודיעין של המדינה בדרך, יצא למשימות רכש במדינות שונות בעולם, כשהוא פושט ולובש תחפושות וזהויות, לבל יעלו הבריטים על עקבותיו. בדרכים לא דרכים ובתחבולות יוצאות דופן רכש כמויות אדירות של תותחים, טנקים ואפילו מכונות לייצור תחמושת, הצליח להבריח אותם לארץ, ולהסתיר אותם מתחת לאפם של הבריטים. פעולותיו אצל הבריטים עוררו חשד, ובשנת 1943 נאלץ להימלט מידי הצבא הבריטי ולהסתתר כשנתיים בבתי חברים בתל-אביב, בין היתר אצל משפחת אליהו גולומב ואחרים. הבריטים קבעו פרס על ראשו. עם תום מלחמת העולם עמד  במשך שנתיים (1945-1947) בראש ה"מוסד לעלייה ב'" באיטליה – זרוע של ה"הגנה", שעסקה ברכישה ושיפוץ של  עשרות אוניות ישנות,  והעלאתם בחשאי של עשרות אלפי מעפילים, שממשלת המנדט הבריטית ניסתה בכל דרך למנוע את כניסתם לארץ ישראל.

מכל מבצעיו הנועזים הסעירה את העולם "פרשת לה ספציה", עיירת נמל קטנה בצפון איטליה, בה תפסו הבריטים במאי 1946 שתי אוניות מעפילים, שעמדו להפליג לארץ. על מנת למנוע מהבריטים מלהוריד בכוח את המעפילים, ולהחזירם לאדמת אירופה, הנהיג יהודה ארזי על סיפון האוניות שביתת רעב מפורסמת, שהרעישה את דעת הקהל העולמית, והביאה את הממשלה הבריטית להיכנע, ולאפשר לאוניות , ששמן הוסב ל"דוב הוז" ו"אליהו גולומב", להפליג באופן גלוי ורשמי לארץ ישראל.

לאחר הקמת המדינה פעל יהודה ארזי לפיתוח ענף התיירות בארץ. הוא היה ממייסדי בית הספר למלונאות, והקים את מלון הפאר הראשון בתל אביב, מלון "רמת אביב", שהיה אחר כך לשמה של השכונה כולה. דמותו של יהודה ארזי שימשה השראה לליאון יוריס, כשיצר את דמותו של גיבור ספרו המפורסם "אקסודוס". בן גוריון אמר עליו: "יהודה ארזי הוא אחד מארבעת האנשים, שבלעדיהם לא היה עולה בידי להקים את מדינת ישראל."

ארזי נפטר ממחלה קשה בשנת 1959 בהיותו בן 51.