מטוס האימון החדש - מאיטליה

במשרד הביטחון החליטו לבחור במטוס האיטלקי ולא בדרום קוריאני. איטליה תרכוש בתמורה מערכות ישראליות בשווי של כמיליארד שקלים

משרד הביטחון הכריע: המטוס האיטלקי מדגם אמ-346 יהיה מטוס האימון המתקדם הבא של חיל האוויר. העסקה תכלול את רכישתם של כ-30 מטוסים.המטוס מיוצר על ידי החברה האיטלקית Alenia Aermacchi. ותוכנן מראש כמתאים להכשרת טייסים לקראת טיסה במטוסי הקרב החדישים ביותר.

על פי הצהרות היצרנים, המטוס תוכנן כך שיוכל לשמש למשימות הדרכה בכמה שלבים של קורס טייס - בעלויות טיסה נמוכות. מטוס ה- M-346 מציג פתרונות עיצוב חדשניים. יכולת הנסיקה שלו גבוהה, ומערכת השליטה האוטומטית מאפשרת למטוס להישאר בשליטה מלאה בזוויות תקיפה של מעל 35 מעלות.

מנכ"ל משרד הביטחון אמר בתגובה כי "עסקת הענק עם ממשלת איטליה תאפשר לנו גם להחליף את מטוסי הסקייהוק המשמשים כבר כ-40 שנה את מערך ההדרכה של חיל האוויר, גם לממן את פיתוחם של פרויקטים בעלי חשיבות אסטרטגית לביטחון מדינת ישראל, וגם להעניק זריקת מרץ רבת חשיבות לתעשייה הביטחונית הישראלית. התחייבויות הרכש האיטלקיות יניבו מאות מקומות עבודה לתעשיות הביטחוניות הישראליות, ויסייעו לנו. עסקת תמורות זו חשובה במיוחד על רקע המציאות התקציבית הקשה בה נתונה מערכת הביטחון".

מול המטוס האיטלקי התמודד, בשלבי התחרות האחרונים, המטוס מדגם T-50 של קוריאה הדרומית. התחרות הייתה ארוכה ומלאת אמוציות. במהלך מסע השכנועים של שתי המדינות הוצעו הצעות רכש גומלין בשווי מאות מיליוני דולרים לישראל, במטרה לשכנע את מקבלי ההחלטות לבחור במטוס. החלטה זו היא משמעותית למדינה הזוכה, כיוון שמדובר בבחירה שעשויה להשפיע רבות על מכירות עתידיות למדינות נוספות.  

מקור דרום קוריאני מסר לישראל דיפנס בתגובה מסר כי "אנחנו מאוכזבים. הייתה לנו הרגשה רעה בשלב האחרון של התכנית. אנחנו חושבים שהזכייה היא לא בגלל שהמטוס האיטלקי טוב יותר, אלא בגלל סיבות לא ענייניות".

המטוס החדש לאימוני חיל האוויר מיועד להחליף את מטוסי ה"סקייהוק", שהגיעו לישראל מארצות הברית - לראשונה בשנת 1967. ה"סקייהוק" היה מטוס הקרב הראשון שארצות הברית הסכימה למכור לישראל, אך בסוף דרכו בחיל האוויר הוא שימש רק לצורך האימונים בשלב המתקדם של קורס הטייס. המטוס המיושן צפוי לצאת מן השירות, והמטוס שנבחר ייכנס למערך ההדרכה של קורס הטיס במהלך שנת 2014.